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從前、從前,有三個男人─艾伯(Able)、貝克(Baker)和查理(Charlie)─住在一座孤島上。這裡不是什麼熱帶天堂,而是個貧脊荒島。尤其是,島上可以吃的食物非常有限,其實就只有一樣東西,那就是魚。

還好,島的周圍有大量魚群,一條魚就足以餵飽一個人。可是,在這荒蕪之地缺乏任何先進的捕魚技術。這些人充其量只能跳入海中、徒手去抓水裡滑溜溜的魚。

他們三人使用這種差勁的技術,每人一天只能抓到一條魚,勉強獲得一天溫飽。這項活動就是島上經濟的一切。起床、抓魚、吃魚、睡覺。雖然了無樂趣,但總比坐著等死好多了。

於是,在這個超級儉樸、每天只能吃魚的孤島社會中⋯⋯
沒有儲蓄!
沒有信用!
沒有投資!
生產出來的東西立刻被吃進肚裡!完全沒有存糧,也無可借貸。

雖然我們這三位島民住在一個原始社會裡,但並不代表他們愚笨、或胸無大志。艾伯、貝克和查理也和所有人類一樣,想要改善他們的生活水準。可是,要做到這一點,他們每天抓到的魚必須超過一條,除了勉強維生外,還得有盈餘。不幸的是,在徒手抓魚的限制之下,再加上魚的動作敏捷,三人被困在勉強糊口的最低生活水準。

有天晚上,艾伯抬頭望著燦爛星空,開始思索人生的意義⋯⋯「人生僅此而已嗎?一定還有更重要的事情。」

是的,艾伯想要做些抓魚以外的事情。他想做一件更實穿、更時髦的棕櫚葉裙,也想有個能遮風避雨的茅舍,當然,最後他還想導演一部電影。可是,他每天的時間和精力都花在捕魚上,怎有餘力實現這些夢想呢?

他開始動腦筋。突然間,捕魚器的構想誕生。他想出的這種設計,可以讓手伸得更遠,同時又能降低魚被逮到後逃跑的能力。有了這樣的裝備後,也許就可在更短的時間內抓到更多條魚了!空出來的時間,或許他就可以開始製作更精緻的衣服、蓋一座茅舍,並且好好修改他的電影劇本。

捕魚器的構想形成後,眼前浮現的美好前景越來越清晰,突然間,他看到了一個不用每天辛苦捕魚的光明未來。
他決定把他的設計稱為「漁網」,並且著手蒐集製作漁網的材料。
隔天,貝克和查理發現艾伯沒來捕魚,而是留在沙灘上,設法用棕櫚樹皮做繩子。「搞什麼?」貝克問。「你在減肥嗎?你再這樣坐在那裡綁繩子,你就要挨餓了。」

艾伯解釋:「我想要做一種能一次捕得大量漁獲的東西。等我成功做好,我就可以花更少的時間捕魚,而且再也不會挨餓。」
查理面露懷疑,想知道他的朋友是否真的瘋了。「這太瘋狂了,我告訴你⋯⋯你瘋了。你失敗後,別想跟我分魚吃。不能因為我頭腦清楚,就應該被你的瘋狂一起拖下水。」

艾伯絲毫不受影響,繼續編織漁網。
艾伯的漁網在天黑前做好了!他做出犧牲、創造資產。

檢視現實
艾伯在編織漁網的簡單任務中,展現出一種能改善生活水準的基本經濟原理:他消費不足,並且在冒險!
消費不足(underconsumption):艾伯為了編織漁網,當天沒有辦法捕魚。他必須放棄原本應該抓到並吃掉的收入(魚)。這不表示艾伯對魚不再有需求。事實上,他非常需要吃魚,如果當天沒有抓到魚,他就會餓肚子。艾伯對魚的需求跟他的兩個朋友一樣多。可是,他決定暫時不吃,以便未來可
以吃到更多。

冒險(risktaking):一方面,艾伯也在冒險,因為他完全不知道自己的設計到底有沒有用,能不能成功抓到足夠的魚,彌補當天的犧牲。很可能到頭來他空著肚子只換來一把沒用的繩子。如果他的構想失敗,也別想指望貝克和查理會分魚給他吃,因為那兩個人早已警告他正在做傻事了。

用經濟術語來說,資產就是一項設備,它的建造目的,不是為了它本身,而是為了別的需求。艾伯真正想要的並不是漁網,而是魚。漁網也許能幫他捕來更多魚。因此,漁網這項資產是有價值的。
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