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隆冬漸至,白雪覆蓋了大地,大家都在為荒野測試做準備。他們隨同胡崔爾導師出行的路程越來越長,胡崔爾對他們進行的教導也越來越詳細和急迫。

他帶領他們在雪地中奔跑,直到他們的肌肉痠痛難忍。而且,他們的懶惰和粗心也往往會招來更加嚴厲的懲罰。不過,所有男孩都明白學習這些技能的重要性。現在,他們在組織中已經生活了足夠久,年長的男孩們也會偶爾給他們一些建議了。
 
通常這些建議都是關於即將到來的各種危險的聳人聽聞的警告,其中荒野測試往往會成為這種警告的主要內容:他們以為他逃走了,但在第二年,他們發現了他的屍體被凍在一棵樹上……他試著吃了一口火漿果,結果把肝臟都吐出來了……闖進了一隻野貓的窩裡,出來的時候,手裡捧著他的腸子……毫無疑問,這些故事都被誇大了,但其中都包含著一個事實:每次荒野測試中,都有人會死掉。
 
測試的時間終於來臨。在一個月的時間裡,他們被分成幾個小組,個別接受測試。以減少他們可能會在途中相遇、互相幫助的機會,每個男孩都必須單獨面對這場測試。
 
他們首先會乘船向上游走一段水路,然後坐大車走上一條被白雪覆蓋、幾乎看不出地形特徵的道路,這條路蜿蜒穿過烏立實森林通向森林以外樹木相對稀疏的丘陵地區。每隔十幾里,胡崔爾導師會停下車,帶一個男孩進入一片樹林,過一段時間之後再回來,重新拿起韁繩。
 
瓦林就這樣沿著一條小溪,被帶入了一座岩壁山谷中。
 
「帶火石了嗎?」胡崔爾導師問。
 
「是的,導師。」
 
「麻繩、新弓弦和額外的毯子呢?」
 
「是的,導師。」
 
胡崔爾點點頭,停頓了一下。白煙不停地從他的口鼻中冒出來。又過了一會兒,他才繼續說:「守護者讓我給你帶個信。」讓瓦林感覺奇怪的是,胡崔爾似乎在躲避他的視線。「他說,你似乎只要離開總部,就有可能遭到刺殺,所以你可以和我一起返回總部,這樣也可以算通過測試。」
 
瓦林保持沉默。守護者的話讓他震驚,而且這是第一次有導師提到了這片森林中曾經發生的那場噩夢。所有的這些讓他連一個字也說不出來,這些測試並不只是無情虐待,讓他們在多年後仍然會夢到導師們殘暴的藤鞭;它們是組織的一部分。組織的建立者在四百年以前制定下這些規程,直到今天都不曾改變。它們不只是傳統,實際上,它們已經成為了信仰的具體內容。
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