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第四章 科學證實睡眠中的大腦活動
 
愛護大腦,就多睡一點

 
最近最重要的發現之一是,睡眠基本上就像帶著一批大夜班清潔工,幫你清除白天大腦細胞累積的毒素。羅徹斯特大學轉化神經醫學研究中心的共同主任梅肯‧內德嘉醫生(Maiken Nedergaard)研究過這些淨化功能背後的機制。她說:「那就像洗碗機,我們不會拿髒碗盤來盛裝食物,為什麼能接受大腦在欠缺充足的活力和潛力下運作一整天呢?」
 
內德嘉醫生以老鼠做實驗,發現膠淋巴系統(基本上是大腦的管線疏通系統)在睡眠期間以更高的效率運作,是維護大腦的要角。老鼠睡覺時,大腦細胞其實會縮小,騰出更多的空間讓脊髓和腦液在大腦裡流通,掃除那些和阿茲海默症有關的毒素累積。最初的研究顯示人腦也出現類似的流程,那個發現可進一步推動癡呆症的預防和治療。這個清除廢棄化學物質和毒素的流程,只有在睡眠時才會發生。清醒時,大腦忙著處理身體的許多功能,無法排毒。誠如內德嘉所言:「大腦能自由運用的活力有限,它似乎必須在兩個不同的功能狀態之間選一個:清醒與感知,或是睡眠與淨化。你可以把它想成開家庭派對,你只能在娛樂賓客及清理屋子之間二選一,無法同時做兩件事。」
 
不給大腦足夠的時間去排除毒素和廢棄的化學物質,後果不只是無法維護大腦而已。牛津功能性磁共振成像中心的克蕾兒‧賽克斯頓(Claire Sexton)指出,長期睡眠不足和大腦縮小有關。她告訴我:「我們發現睡眠品質不佳和腦容量在三到五年間加速縮小有關。問題是,我們不確定睡眠品質不佳是肇因,還是大腦結構改變的效果,或是兩者之間的關係是雙向的。」
 
「絕對不要浪費可拿來睡覺的任何時間。」
─芝加哥經濟學派的共同創始者 法蘭克‧奈特(Frank Knight)
 
腦細胞的損失不可逆
 
有一點是明確的:睡眠幾乎和大腦健康的各方面都密切相關。長期睡眠不足可能導致腦細胞喪失,而且無法逆轉,這也破除了睡眠債可以事後彌補的迷思。賓州大學和北京大學的研究人員在一項聯合研究中發現,睡眠不足使老鼠喪失二五%的LC神經元。LC神經元攸關精神敏捷性、認知功能、注意力時間的長短。該研究的主筆之一西格麗德‧維塞(Sigrid Veasey)表示:「一般來說,我們一直以為短期和長期睡眠不足後,認知功能會完全恢復。但一些針對人類的研究顯示,即使補睡三天以後,注意力的長短和其他幾個認知功能還是無法恢復正常,因此這不免讓人懷疑大腦受到持久的損傷。」最近她補充提到:「沒有人真的認為睡眠不足會導致大腦出現不可逆的傷害。」
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