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國小參考書
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二十一世紀的免費
現在,正值二十一世紀之初,我們正在開創一種新的「免費」形式,而這種「免費」,也將以同樣既深且遠的方式,定義下一個紀元。新的「免費」形式不是噱頭,不是把錢從一個口袋轉移到另一個口袋的花招。相反的,驅動「免費」新形式的力量,是因為我們有了一種特別的新能力,能把產品和服務的成本降到接近於零。上個世紀的「免費」是強大的行銷方法,這個世紀的「免費」則是全新的經濟模式。

這種新的「免費」形式,是從位元經濟學而來,不是根據原子經濟學。這是數位時代的獨有特質,也就是一旦某樣東西成了軟體,不可避免地就變成免費──成本當然免費,價格也往往免費。(不妨想像,如果鋼價降到很接近零,金恩‧吉列可以免費贈送刮鬍刀和刀片,然後完全靠別的東西賺錢──例如刮鬍膏?)而且,它正在創造一個初級價格為零,規模高達數百十億美元的經濟。這可是有史以來頭一遭。

原子經濟中(就我們身邊大部分的東西而言),東西通常隨著時間的推移而變貴。但在數位經濟中,也就是網上世界裡面,東西卻愈來愈便宜。原子經濟有通貨膨脹,位元經濟則通貨緊縮。

二十世紀主要是原子經濟。二十一世紀將主要是位元經濟。原子經濟中免費的任何東西,都必須以其他某樣東西來支付,這是為什麼那麼多傳統免費的東西,感覺很像是要誘而殺之──不管用什麼方式,你都得付出代價。但是位元經濟的免費,可以是真的免費,整條公式經常把金錢完全拿開。人們懷疑原子經濟的「免費」是不是真有其事,有它的道理,相信位元經濟中的「免費」,也是有道理的。他們直覺上了解兩個經濟的不同,以及為什麼網上「免費」運作得那麼好。

這場大型網上實驗進行了十五年,免費和付費之爭就要落幕──免費將是通向網上交談之路,付費高牆只會見到蔓徑荒草。2007年,《紐約時報》的內容免費上網,《華爾街日報》也有不少內容供人免費點閱。它們運用聰明的混血模式,想要在網路上和人分享報導內容的人,可以在部落格貼文,或者透過其他的社會媒體,免費利用那些報導。從電台司令(Radiohead)到九吋釘(Nine Inch Nails)合唱團等音樂人,現在經常在網路上免費送人音樂,因為他們知道,「免費」可以讓他們接觸更多的人和製造更多的粉絲。其中一些人會來聽他們的音樂會,甚至──哇──花錢購買高價版的音樂。遊戲產業成長最快的部分,是有廣告贊助的網路休閒遊戲和免費大型多人線上遊戲。

「免費經濟學」(freeconomics)能夠崛起,是支撐數位時代的技術驅動的。就像摩爾定律(Moore’s law)說,一單位的電腦處理能力,每隔兩年價格減半,頻寬和儲存的價格下跌得更快。網際網路所作的事,是結合三者。處理器、頻寬、儲存三方面的技術匯流,使得價格跌勢更強。因此,網上世界一年的淨通貨緊縮率約為50%,意思是說,YouTube今天串流一支影片的成本不管是多少,一年後將減半。決定網上業務經營成本的趨勢線,全都指向相同的方向:零。怪不得網上價格全往相同的方向走。

吉爾德(George Gilder)1990年出版的《微觀宇宙》(Microcosm),率先探討位元經濟學,並把它放在歷史背景中談:

每一次的工業革命,都有某種關鍵性的生產因素成本劇跌。相對於以前為達成那個功能的成本,新的因素幾乎是免費的。十八世紀工業革命中的物理外力,和從動物或人類體力得到的物理外力比起來,幾乎是免費的。你突然之間能做以前做不起的事情。你可以蓋一座工廠,一天運轉二十四小時,源源不絕吐出產品。而這是以前所難以想像的。

今天最有趣的商業模式,是圍繞著「免費」打轉,找到賺錢的方法。每一家公司遲早都必須設法利用「免費」或者和「免費」競爭。本書就是要談怎麼做這件事。

首先我們要探討免費的歷史,以及為什麼它擁有那麼大的力量,左右我們的選擇。接著我們要了解數位經濟學如何使「免費」起革命性的變化,使它從行銷花招化為一股經濟力量,包括它所促成的新商業模式。最後,我們將栽進免費經濟學的根本原則:它如何運作、在哪裡運作,以及為什麼它那麼常被誤解和害怕。但是我們先問:「免費」的真正意思到底是什麼?
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