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南島山多地高,山地佔全島面積70%,丘陵21%,平原9%。島的西側因褶皺作用而形成的南阿爾卑斯 (South Alps)山脈綿延480公里(300英里),峰巒重疊,山高谷深,有十九座山峰海拔3,000公尺以上,中部的庫克山是紐西蘭的最高峰。由於海拔高、雨雪多,不少峰頂終年白雪皚皚,遠看好像一位冷若冰霜的美人,巍然獨立,傲視群儕。此外,群山之間冰川滿佈(約有360條),終年不化。其中最大的塔斯曼冰川(Tasman Glacier)長約29公里(18英里),寬約0.8公里(0.5英里)。還有角鋒(tine)、冰斗(cirquo)和冰蝕湖(glacial erosion lake)等冰川地貌到處可見。有些地方距離冰川不遠之處,由於雨量充足,卻長滿一片熱帶雨林,這樣奇特的自然景觀,在地球上絕無僅有。南阿爾卑斯山脈西部有的直抵海邊,形成陡峭的海岸;每當驚濤拍岸時,甚為壯觀。山脈向南伸延,形成溝谷割切的崎嶇山區,景色俏麗。山區底下有冰川溶解而形成的峽灣(fiord)。峽灣風光秀美,景色迷人,不僅兩岸山勢奇陡,而且處處都是流泉飛瀑,美不勝收。其中最享盛名的迷福峽灣(Milford Sound),兩旁是高聳入雲的懸崖峭壁,有些超過1,000公尺,而水底最深處則有290公尺,居高臨下,令人怵目驚心。山脈的東坡較為平緩,有山麓也有丘陵。南部有中奧塔哥(Central Otago)高原,由於紐澳之間的塔斯曼海的水氣被山脈阻隔,高原呈乾燥的大陸性氣候。東部至海邊是全紐最大的坎特伯里平原(Canterbury Plains),面積廣達12,400平方公里。東邊突出海外的班克斯半島(Banks Peninsula),卻有古老的火山地貌。

紐西蘭含山帶水。境內擁有八百多條河流,但大多是灘險流急,匯水面積小、流程短、缺乏長大河流。最長的河流是北島的韋嘉渡(Waikato)河,長432公里(270英里),水流最急的是南島的克盧薩(Clutha)河。十大河流的流域面積佔全紐國土面積35%,而湖泊僅佔1%,但對蓄留與調節水量功不可沒。陡峻的地勢和湍急的河流,提供了水力發電的重要基礎和農業灌溉的有利條件。水力發電佔總電量73%(1986),是世界上水力發電比重相當高的國家。
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