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文化十二年(一八一五年),一月。

七草節過去,鏡開也結束,家家戶戶亦拆下妝點新年氣氛的注連繩。開年起便持續晴朗的天氣,到了今天早晨變得風雲詭譎,彷彿迫不及待要變天似的。

「會不會下雨啊?」

鶴家料理人澪走到店門外欲將曬乾的鐵網收進屋裡時,如此喃喃自語,並抬頭望向九段坂。

一如其名,一階一階連綿不斷的長坡,看似就要直接被吞進黑暗的雲層中。由於陽光被雲層遮蔽,吹越九段坂而來的風更加令人覺得吃不消。

店內深處傳來劇烈的咳嗽聲。鶴家老闆種市似乎已醒來。他新年伊始便受風寒,始終不見好轉的跡象。澪擔心地垂下雙眉,拿著鐵網跑回店裡。

廚房裡因為有鍋子冒出的熱氣,顯得相當溫暖。煮紅豆的淡淡香味。當中摻雜了藥湯嗆鼻的氣味。一看,有個小小的身影蹲在擺在角落裡的炭爐前。鶴家看鞋僮阿蕗正在為老闆煎藥。

「澪姐姐。」

察覺澪在背後看著自己,阿蕗一臉難受地用眼神示意裡頭的房間。拉門的另一側持續傳出渾濁的咳嗽聲。

「剩下的事讓我來吧。麻煩阿蕗去準備烤年糕。」

澪拿走少女手中的團扇,將鐵網拿給她。

澪在房門前小聲叫喚一聲「老爺」後,拉開門。房內正中央還鋪著被褥。身披大棉襖,弓著背抱著火盆的種市抬起頭來。幾撮疏於整理的白色鬍渣在面色如土的臉上長著。啊,是澪仔嗎?他用沙啞的聲音問道,接著搖一搖頭。

「以前都不覺得傷風竟是這麼難受啊。」

種市再度深咳起來,澪邊伸手輕撫他的背,邊說「您看來真的很辛苦」,眉毛垂得更低了。老人趁咳嗽稍微平息時,使盡全力擠出聲音。
「要說什麼辛苦,不能喝酒最是辛苦。我都快忘記酒的滋味了。」
澪停下撫背的動作,頓時無言以對。

「老爺,酒您可要忍著點兒。源齊大夫也這麼交代。請您喝這個。」
種市揪著臉勉為其難地將澪遞過來的藥湯喝下。

「老是喝這麼難喝的東西,過不了多久我真的要成重病的人了。澪仔,差不多該讓我吃些好吃的了。」

種市明明是病人還這麼說,雙手合十懇求澪。知道老闆已恢復食欲,澪安心地點個頭。

便門那頭傳來如搖鈴般的道早安聲,和大聲向阿蕗詢問老爺情況如何的聲音,澪聽了知道負責端菜的芳和阿涼都來了。就這樣,鶴家開店前的忙碌時刻到來。

「雖然有人認為吃粥有損江戶仔的名聲,」
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