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從神田明神下往不忍池走,爬上約六町(約六五○公尺)長的緩坡,前方即是那間簡樸的稻荷神社。
  
昨夜天寒地凍,在神祠、神狐和枯草上留下滿滿的銀霜,在日出東方後漸漸消融。在無風的冬霧氤氳中,年輕姑娘獨自一人屏息凝神地蹲在神祠前,已近半個時辰(約一個小時)。四下無人,唯有缺耳神狐、老神祠,及伸長了枝條的楠樹靜靜地守護著姑娘。
  
「妖物稻荷裡好像有人。」
  
挑著扁擔的寒蜆小販有點害怕地從小巷朝這邊張望,一副「害怕招來詛咒」的樣子,轉身匆匆離去。
  
年輕姑娘感覺到有人離去,這才慢慢抬起頭來。她轉頭環視四周,輕輕嘆了口氣。
  
──今早還是遇不到小松原大人。
  
澪緊緊握住摺好、打好結的信,垂下雙肩。
  
十一月的第三天。三天皆徒勞無功。明天即是初酉。酉市開辦後,一轉眼便邁入十二月。必須儘早將自己的心意告訴小松原,不,是小野寺數馬才行。
  
與心上人結為連理的幸福。
  
以料理人為生的幸福。
  
面對眼前兩條絕不可能交會的道路,澪苦惱掙扎到最後,找到了心中的北斗星。決定朝著北斗星努力前進。既然有了決意,就想讓心上人最先知道。
  
然而,這種事她又不可能親上小野寺家說明,也沒勇氣拜託為她鋪好入侍武家之路的早帆……。唯一可能遇到心上人的地方就是這妖物稻荷。她幾經苦思,決定一大早來這裡等小松原,將寫好的信摺好、打結,放在神狐腳邊,但感覺不出有人碰過的跡象。
  
澪再次嘆口氣,重新打起精神,將手中被捏得皺巴巴的信小心攤平。驀然想起,拔下頭髮上的齒梳。將不怎麼起眼的棗木齒梳連同信重新放在神狐腳邊。
  
「神狐大人,我有一事相求,請讓我和小松原大人相見。」
  
澪用家鄉口音低聲祈願後,輕輕撫摸神狐的臉龐。面貌神似兒時玩伴野江的神狐,一如往常用溫柔的眼神對著澪笑。
 
澪原本該直接返回金澤町的後巷,但雙腳卻兀自朝鶴家走去。儘管心裡想著「這會兒去也不能做什麼」,但腳步就是停不下來,終於走到了俎橋。
  
「這不是澪仔嗎?」
  
冬日晴朗的天空下,有人叫住神情嚴肅地在俎橋上徘徊的年輕姑娘。
  
「妳在這裡做什麼?」
  
聽見有人叫她,澪赫然轉身向後看。只見鶴家老闆種市與陌生男子站在橋邊望著自己。澪感覺像是被人看到自己做壞事,垂著雙眉欲走近種市。
  
「我有急事,就此告辭了。」
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