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你的晚餐從何而來?這是一個基本的經濟學問題,看來簡單,但實際上極其複雜。
 
以每天的消費來說,多數人都只能自行產出其中一小部分,剩下的都要靠購買,比方說麵包店架上的麵包,以及打開電燈時經過電路流進來的電。你吃的那兩條麵包和你用的那一度電,要靠全世界千百人群策群力才生產得出來。
 
農夫種出來的小麥,變成賣給麵包工廠的麵粉。包裝工廠賣包裝袋給麵包工廠裝麵包。麵包工廠把成品賣給超市,超市再把麵包賣到消費者手上。這一切能順利運作,麵包才會在某個星期二的早上平安上架。此外,還有很多人賣農具給農民、把雜貨運到超市、維修保養車輛、打掃超市的環境以及拆卸整理貨物。
 
這整套流程必須大致上準時,大致上按照正確的先後順序,而且要有足夠的作業時間,麵包店的貨架上才不會空空蕩蕩。麵包是這樣,書籍、芭比娃娃、炸彈、氣球以及一切我們能想到可供買賣的商品也都是這樣。現代經濟體錯綜複雜。
 
也因此,經濟學家會去思考:是哪些因素維繫經濟體的完整?
 
自利是經濟的驅力
 
經濟學被描述成一門「人要少使用愛」的科學,理由如下:愛很稀少。要愛鄰居很難,更別說是鄰居的鄰居了。我們必須節用愛,別在不必要之時用光了。如果我們把愛用到社會裡,個人生活中的愛便所剩無幾。愛很難覓,更難以維持。正因此,經濟學家判定我們要用其他事物作為社會的組織核心。
 
何不改用「自利」呢?這東西看來多到用不完。
 
一七七六年,政治經濟學之父亞當‧斯密寫下了一段話,形塑了現代人對於經濟學的理解:
 
「我們有指望吃上一頓晚餐,並不是因為肉販、釀酒師或麵包師傅大發慈悲,而是因為他們關心自己的利益。」
 
亞當‧斯密要說的是,肉販之所以努力工作,是為了滿足客戶後能賺飽荷包,而不是因為他心腸好。麵包師傅做麵包、釀酒師釀酒,並不是因為他們想讓人感到幸福,而是為了賺取利潤。麵包和啤酒做得好,大家就會去買,這才是麵包師傅和釀酒師生產產品的理由,而非他們在意人們是不是吃到好吃的麵包、喝到美味的啤酒,這些並不是驅動的力量。驅力是自利。
 
如果是自利,你就可以放心了。自利取之不盡,用之不竭。
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