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假日書店
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假設在十三世紀有個法國人尚恩,開了一間馬車製造工作室,那麼他本人就是工作室。如果他賣的馬車才跑了一個星期就壞了,買家心情不好,告的就是尚恩本人。而如果尚恩當初是借了1,000金幣成立工作室,如今挨告、店倒了,他還得要賣掉自己的財產(包括他的房子、他的牛、還有他的土地等等),以償還貸款;甚至孩子都可能會被賣去當奴隸。如果這樣還不足以償還債務,就有可能被國家關進牢裡,或被債主抓去當奴隸。只要是工作室造成的任何責任,他就得要無上限完全承擔。
 
如果活在那個時代,創業前可能都得思考再三。這種法律規定絕對沒有鼓勵創業的效果,只會讓人不敢投入新業務、承擔經濟風險。畢竟,如果可能搞得自己家破人亡、家徒四壁,這巨大風險和可能的收益相比,哪能說划算?
 
正因如此,人類才一起想出了「有限公司」這種概念。在法律上,這種公司是獨立的個體,而不等於設立者、投資者或管理者。在過去幾世紀間,這種公司已經成為經濟主流,我們太習慣於這種概念,而忘了這只存在於我們的想像之中。「有限公司」的英文稱為corporation,這點頗為諷刺,因為這個字的語源是corpus(拉丁文的「身體」),而這正是有限公司所沒有的。雖然公司並沒有真正的實體,但在法律上,我們卻將它稱為法人(legal person),好像真的是有血有肉的人一般。
 
在1896年的時候,法國的法律就已經是這麼認定。當時阿爾芒.寶獅(Armand Peugeot)繼承了父母的鐵工廠,做的是彈簧、鋸子和腳踏車,但他決定要跨足汽車業。於是,他成立了一家有限公司。雖然公司的名字和他的姓一樣,但公司並不等於他本人。如果公司做的某部車出了意外,買家可以控告寶獅公司,但沒辦法告到阿爾芒.寶獅本人。如果公司借了幾百萬元而破產了,阿爾芒.寶獅本人一毛也不用付給公司的債主。畢竟,那筆貸款給的對象是寶獅公司,而不是阿爾芒.寶獅這個人。也因為如此,雖然阿爾芒.寶獅已經在1915年去世,但寶獅公司至今仍然生氣勃勃。
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