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《紅皇后》摘文

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我恨首週五。這天村子裡總是人滿為患,現在又正逢夏天最熱的時候,沒人想要人擠人。我家上方有遮蔭,情況還不算太糟,但是每個人的身體因為工作了一早上而散發出的酸臭味,差不多足以讓牛奶凝結成塊了。空氣裡的熱氣和濕氣閃閃發亮,甚至連昨天暴風雨留下的小水窪都是熱的,打著轉的水面上有油污和七彩的折射。

大家開始陸續收攤,市場沒那麼擠了。店家都有點心不在焉,讓我可以輕鬆地從商品中拿走我想要的東西。到收工的時候,我的口袋已經鼓鼓的裝滿了小飾品,還拿了顆蘋果邊走邊吃。以幾分鐘的活兒來說算是收獲不錯。人群開始移動的時候,我任自己讓人潮擠著前進。我的雙手伸進伸出,動作輕巧快速。從這個男人的口袋裡拿幾張紙鈔、那個女人的手腕上摸條手鍊──都不是什麼太貴重的東西。村民們一心只想跟著人潮向前擠,沒人會注意到有個扒手混在他們之中。

高聳的棚屋建築環繞在我們四周,這個村的村名就是這樣來的(高棚村,真是原創性十足),屋子與泥濘的地面維持著十英尺距離。春天的時候,下游地區都泡在水裡,但是現在是八月,正是脫水和中暑糾纏整個村子的時候。幾乎所有人都期待首週五。每到這天,工作和學校課程都會提早結束。但是我不期待。不,我寧可待在學校,跟一群小孩一起擠在教室裡什麼也不學。

其實我能上學的日子也不多了。我的十八歲生日要到了,我會跟其他那些無所事事的人一樣,被送上戰場。無工可做也不奇怪,畢竟每個男人、女人和小孩都想盡辦法只求不加入軍隊。

我的哥哥們都在滿十八歲後就去參戰了,三個人都被送去對抗湖居者。只有謝德會寫幾個字,他有空的時候會寫信給我。但我已經超過一年沒有我另外兩個哥哥,布利和特瑞米的消息了。不過沒有消息就是好消息。家屬們可能很多年都沒有接獲隻字片語,突然有天就看到他們摯愛的兒女出現在家門口。有時是因為他們放假返家,有時是幸運地被除役了。但更常見的情況是會有一封用磅數很厚的紙寫的信寄到你手上,上頭有短短的一段感謝詞,寫道謝謝你的孩子英勇犧牲,下面蓋上國王的皇冠圖章。也許你還能得到幾個從他們殘破不堪的制服上拆下來的鈕扣。
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