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第4北太平洋兩岸對峙的巨人
 
1999年,中國的研究人員對AI的相關研究仍然一無所知,讓我來回溯一下這段不算很久以前的故事。
 
那年,我到中國科學技術大學演講,介紹我們微軟亞洲研究院(Microsoft Research)正在進行的語音和影像辨識技術的研究。中科大是中國頂尖的工程學校之一,但它的地點和北京比起來較為偏遠一點,位於中國中部的安徽省合肥市。
 
演講那晚,大量學生擠進了演講廳,沒有門票的人就擠在窗邊看,希望能夠聽到一些演講內容。我感受到他們的熱情,就請主辦方開放走道的位置,後來都坐滿了,還有不少人坐在我身旁的講台周圍。我逐一介紹了語音辨識、語音合成、3D圖形學、機器視覺的基本概念,現場的學生都聽得很專注,也用心抄筆記,對我提出了一些問題,例如相關領域的基本原理和實務應用。當時,在AI研究方面,中國明顯落後了美國十年以上,但這些學生就像海綿一樣,用力吸收來自外界的所有知識,我明顯感受到演講廳內學生的興奮情緒。
 
這場演講持續了一段時間,在我離開演講廳時,天色已晚。我朝向校門口走去,準備離開。學生宿舍就在路的兩旁,整個校園安安靜靜,路上沒什麼人。突然間,好像約好了一樣,學生魚貫走出宿舍來到路上。我站在那裡,心想發生什麼事了?整個場景就好像慢動作的演習一樣,而且還是默劇版的。
 
直到他們坐定在路旁、打開課本,我才明白是怎麼回事。原來,宿舍在晚上11點熄燈,想要繼續念書的學生很多都走出來,在路燈下繼續看書。在黃澄澄的燈光下,我看到的是上百個中國最聰穎的年輕工程人才。當時,我並不知道,這其中有一人日後成為中國最重要AI公司之一的創辦人,就這樣在合肥昏黃的路燈下,硬是多擠出一點時間K書。
 
這些學生讀的教科書,很多都已經過時了,或是翻譯品質很糟糕。但是,那是他們所能夠獲得的最好讀本了,他們讀得津津有味,想要吸收每一滴知識。二十年前,中國的學校很少能夠上網,出國留學更是困難了,除非能夠拿到全額獎學金。被看到書邊都磨損了的教科書,以及偶爾才會有的訪問學者演講,是他們一窺全球AI研究現況的唯一窗口。
 
二十年,今非昔比了。
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