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Five│第五章
 
啟動!第四次工業革命
 
你可能以為,當你透過65吋的智慧型電視追看Netflix最新一集《陰屍路》(The Walking Dead)時,你只是喜歡看好的喪屍故事的觀眾。你不知道的是,你也是未來主義者。因為你的智慧型電視並非只有放映電波發送的節目,更是全世界插入所謂「物聯網」的逾80億個裝置之一。
 
物聯網基本上是個龐大的裝置網路,如電視、汽車、電表,以及監視攝影機等裝置,由程式設定成可交換資訊,彼此可以「交談」。你聽說物聯網大概有幾年了,但你可能不知道它早已存在。
 
自從第二次世界大戰後製造出第一個可以稱為電腦的機器以來,進展日新月異。甚至二十年前,大學生製造出的半導體晶片,隨便一個都能擁有那些如房間大小電腦的原始計算能力。如今,日常小裝置包含的微小微處理器,計算能力比起早期體積龐大電腦,更是強上數千倍之多。資訊處理不再局限於單一電腦,而且運算漸漸發生在電腦的互連(interconnection)。這是為什麼物聯網重要的原因:並不是我們賦予數十億新裝置進行運算的能力;而是它們彼此連結,創造一個運算的龐然大物,比起部分的總和還要無限大。
 
我們已經觸及昇陽電腦(Sun Microsystems)資深人士蓋吉(John Gage)的名言「網路就是電腦」的這個真相。隨著我們發現更多方法駕馭這些系統的力量,「四面八方電腦」的處理能力,就隨著每多一個新的裝置連上網路而往上積累。這對社會來說可不是件不起眼的小事。這股力量究竟是會造福人群,還是造成危害,一切都在未定之天。一個堅固耐用、建構完善的分散式「真理機器」摻入這些新網路,對於確保這些神奇的新虛擬機器為造福人類而運作大有幫助。
 
將處理能力推入網路,一開始是由連結成網的網際網路帶動,之後則是行動運算,如今有各式各樣的無線連結將一切串聯起來。但重要的是,推動網路容量成長的,還有開啟網路龐大資訊潛能的軟體程式。數據分析愈來愈成熟精密,因為電腦探勘由巨大網路產生的龐大複雜資訊,對群體行為做出推論。請想想:交通流量應用程式如「位智」(Waze),給我們的駕駛路線提供多麼精準的最快路線預估,或者「推特」分析對競選活動有多麼重要。機器學習將這些帶到另一個層次,因為個別電腦會依照從網路接收到的數據自行調整,在持續不斷的回饋循環中愈來愈強大。
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