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序章
 
「任何戰爭的事實真相,過去從來沒有被寫出來,將來也不例外⋯⋯」
——新聞記者,喬治・林區(George Lynch)
 
「太陽完全升起時,剩下那一小群人,全都是歐洲人,站在一起頑強地面對死亡⋯⋯前仆後繼,最後終究不敵壓倒性的多數群眾,剩下這些歐洲人每一個都被以極端殘忍的方式斬殺。」一九〇〇年七月十六日倫敦《每日郵報》(Daily Mail)刊了一則戲劇化的戰事報導,由該報特派員從上海發出。這則新聞的標題是「北京大屠殺」,內容描述令人毛骨悚然,證實了世界各地的猜測——被圍困在北京外交使館區的好幾百個外國人,遭到謀殺。
 
這則新聞傳遍世界,增添了恐怖的描述。《紐約時報》(New York Times)詳盡描繪俄國公使和夫人被丟進滾燙的熱油裡,該報還告訴讀者說,被困的自衛外國人「發了瘋用手槍射死自家婦孺⋯⋯拳匪衝向他們,無論死或傷,見人就砍,斬下首級掛在步槍跑到大街上。」英國《泰晤士報》(The Times)以悲傷的口吻寫道,「對這個恐怖的真相有所懷疑,是愚昧而且懦弱的」,並且發出「西方世界義憤填膺的復仇之聲」,還打算在聖保羅大教堂舉行一場追思禮拜,也刊出措辭沈重的訃聞。但是,就在這一片悲憤的氣氛中,美國國務院(American State Department)收到一則簡短的電報,使眾人暫停下來。這封電報是美國一位資深外交官從北京發來:「我們被圍困在英國大使館已有一個月。唯有獲得迅速馳援才能避免大屠殺」。預定在聖保羅大教堂的追思禮拜連忙取消,報社方面輕描淡寫地表示,之前得到的訊息顯然是錯誤的。
 
《每日郵報》刊登的那則報導,確實是一則假新聞,而且還扭曲得離譜,這個故事發生在一段奇異的歷史中——一九〇〇年的義和團之亂,中國北方的外國人遭到追殺。光是在北京,就有十一個國家的外國人被圍困在外國使館區。這群背景各自相異的外國人,為了求生存而被迫合作。外交官、傳教士、學者、海關官員、軍人、冒險家、旅館老闆、來訪的社會名流、新聞記者、工程師,一起構築防禦工事、堆沙包、滅火、用米和騾肉煮成難吃的大雜燴,心裡想著,最初是為什麼會被捲入這場災禍。據英國首相索斯伯里勳爵(Lord Salisbury)多多少少抱著懷疑地表示,甚至連被派遣到北京的各國聯軍也是個「嶄新的實驗」。
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