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屍蠟,可以說是腐化過程的製成品。它把屍體(或人體)體內的脂肪透過「皂化」(Saponification)轉化成為肥皂般「滑溜溜」的物質。再具體說明些,屍蠟只能於一個溫暖、濕潤、鹼性的環境,使脂肪接觸到厭氧性(Anaerobic)細菌繼而產生的一個化學作用中產生。這種特定的環境要不是泥土裡,就是水裡。至於這幾個養分的比例,甚至到底是甚麼誘發皂化作用,到目前仍在研究當中。屍蠟在形成時偏軟,顏色比較灰而且感覺油油的。隨著時間遞增,屍蠟會乾硬起來,並且比較脆,容易有裂痕。皂化作用產生的屍蠟會完整的包裹著屍體,把屍體變成肥皂做的木乃伊!以屍蠟製成的木乃伊,隔絕了空氣等加速屍體腐化的條件,因此能夠完整保存屍體。

……

沉船事件中的罹難屍體

說到海難,不得不聯想到「鐵達尼號」事件。「You jump, I jump.」 為一九九七年《鐵達尼號》電影的金句之一,就算沒有看過這部電影,都必定曾被其主題曲「洗腦」。於二○一二年,剛好是現實版的鐵達尼號(RMS Titanic)沉船的一百年。一九一二年載著超過兩千兩百人的鐵達尼號撞上冰山,船上約一千五百名乘客及船員連同船身一同沉到海底,只有七百名生還者。

但,你又有沒有想過那一千五百名罹難者的屍體到哪去了?

不是所有的罹難者的遺體都沉入海底。一千五百名罹難者,到底有多少是沉到海底去?當中又有多少穿上了救生衣,在海面漂浮十多分鐘後死於「低溫症」(hypothermia)?又有多少因為船身撞擊沉沒時,被掉下的碎片擊中受傷而失救死亡?說實話,我們永遠都不可能知道確實的數字。

又,約有三百四十具屍體被發掘於船骸裡。那就是說依然有一千一百六十具屍體自沉船後便沒有再出現,但這不等於它們都在海底。了解當時鐵達尼號的屍體搜索過程(body recovery)可能會給我們一些頭緒。

首先,第一艘搜索船 The Mackay Bennett 於沉船意外發生後的三日開始從加拿大 Nova Scotia 出發,於意外發生後一星期才到沉船發生地點。當搜索船到達的時候,雖然說海水有助減慢屍體腐化,不過只限於浸在海水中的部分。至於暴露於空氣的部分,依照著平常人體的腐化速度,加上很多鳥類的幫忙,可以加速「處理」這些漂浮於海面的「糧食」。畢竟,這是一個汪洋大海!雖然很幸運地,這一次的搜索大部分屍體都依然「整齊」,沒有過於零散分落。The Mackay Bennett 搜到共三百零六具屍體,另外兩艘船則搜到共二十具屍體。而一個月後,一艘船約於沉船位置的三百二十一公里外,找到一艘小船載著另外三具屍體。
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