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我以考古學家的經驗向大家保證,難看的文物到處都是。其中,有一種出了名難看的是古代美索不達米亞的斜邊碗(bevel-rim bowl),我們暱稱這種碗為BRB。斜邊碗約略和吃早餐穀片的大碗一樣大,又像一般的花盆一樣有厚邊和平底。由於碗邊稍厚,即使碗身油膩或溼滑亦能輕易用單手拿起,放下來的時候也不會傾倒。它有如古代的免洗杯,量產後可能只用一、兩次,然後就全部被丟棄,有時候是手工製作的,有時則用模具製作,但一定都粗糙不平,使用的黏土顯然沒經過太多處理,只求碗身不會散開就好,然後再經過低溫燒烤製成。它不只是看起來像個廉價的東西而已,它「就是」個廉價的東西。我在密西根大學讀研究所,每年的博物館員舞會上,學校收藏的斜邊碗幾乎年年得到「最醜陋文物獎」。

然而,美索不達米亞BRB的醜態,本身就透露出都市環境裡關於製造、消費和丟棄垃圾的點點滴滴。斜邊碗和免洗杯一樣用來盛裝飲食:大約公元前三千多年前起,最早的城市在美索不達米亞興起時,斜邊碗便是給城市裡的工人盛裝食物的容器。此時的經濟體系是用以物易物的方式大量進行交易,因為這個時候還沒有錢幣。事實上,都市性的出現比金錢早了超過三千年,所以許多蓬勃發展的都市經濟全都憑靠以物易物、信用、日後互惠回報,以及生產者、經銷者與消費者之間的社交關係。用拋棄式的碗來獲取食物,便解決了技術專精化之後的一個問題:一個人假如一整天都在織布或蓋樓,就不可能還有時間去耕地種糧食。我們現今面臨相同的挑戰:我們在辦公室或工廠工作是在謀生,但不是在直接耕種食物。假如我們想要把我們的勞動換成食物,我們就需要中介機構,像是市場或其他可以提供我們糧食的單位,這樣我們回家後才有食物給自己和家人吃。
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