讀書日
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前言
談談鳥的羽毛
舊世界裡的人在發現澳洲之前,相信所有的天鵝都是白的,這個想法無懈可擊,因為看起來,這和實證現象完全吻合。看到第一隻黑天鵝,對一些鳥類學家(以及其他極為關心鳥類顏色的人)而言,也許是有趣的意外,但這個故事的意義並不在此。這個故事顯示,我們從觀察或經驗所學到的東西有嚴重的侷限,以及,我們的知識不堪一擊。一個單一觀察,就能讓千萬次確認看到數百萬隻白天鵝所得到的泛化推論失效。你所需的只是一隻黑天鵝(而且,我聽說,相當醜)。○1

我把這個哲學─邏輯問題進一步推進到經驗現實(empirical reality),這個問題,我從小就沉迷其間。我們在此所稱的黑天鵝事件(Black Swan,英文大寫),為具有下列三項特性的事件。

第一,這是個離群值(outlier),因為它出現在通常的期望範圍之外,因為過去的經驗無法讓人相信其出現的可能性。第二,它帶來極大的衝擊。第三,儘管處於離群位置,一旦發生之後,我們會因為天性使然而去捏造解釋,讓這事件成為可解釋及可預測。

我們暫且打住,先整理一下這三要素:稀少性、極度衝擊,和事後諸葛(而不是先見之明)。○2少數幾個黑天鵝事件就幾乎解釋了我們世界裡的所有事,從理念和宗教的成就、歷史事件的演變,到我們個人生活的元素。自從我們在好幾萬年前脫離了更新世(Pleistocene)之後,黑天鵝事件的效應就不斷增加。這種事件在工業革命期間開始加速,因為世界從此變得越來越複雜,而普通事件,就是我們研究、討論,並企圖透過讀報去預測的事件,卻變得越來越不重要。

想像一下,在一九一四年事件前夕,以你當時對世界的瞭解來預測未來,這是多麼的沒用(別用你無聊的高中老師所灌輸給你的解釋來作弊)。你會想到希特勒(Hitler)崛起及後續的戰爭嗎?你會想到蘇聯集團驟然瓦解嗎?你會想到回教基本教義派興起嗎?你會想到網際網路普及嗎?你會想到一九八七年股市崩盤(以及後來更難預料到的復甦)嗎?時尚、流行、風潮、創意,和各種藝術流派與學說的出現,全都跟隨在這些黑天鵝事件之後。幾乎可以這麼說,你周遭的任何重大事件,都符合這個條件。

這種結合低可預測性和大型衝擊的性質,讓黑天鵝事件成為一個大謎團;但這還不是本書所要關切的核心。我們傾向於假裝黑天鵝事件不存在,更強化了這種現象!我不是指你、你的喬伊表哥,和我,而是指幾乎所有的「社會科學家」,這些人一個多世紀以來,誤以為他們的工具可以衡量不確定性(uncertainty),並在此想法下運作。因為把不確定因素科學(sciences of uncertainty)應用到現實世界問題,已經產生荒唐的效果;我個人就親身在財務和經濟學上見識到這種現象。問問你的投資組合經理人,他對「風險」(risk)的定義是什麼,很可能,他會提供你一份排除了黑天鵝事件出現機率的測量值──從而,這份數字在評估整體風險的預測價值上,並不比占星術好(我們將會看到他們如何用數學來裝飾學術上的騙局)。這是社會類題材所特有的問題。
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