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1187年,薩拉丁(Saladin)在哈丁戰役(Battle of Hattin)擊敗十字軍,占領了耶路撒冷。教皇因此發起了第三次十字軍東征,希望奪回聖城。讓我們假設有位名叫約翰的年輕英國貴族,遠離家鄉征討薩拉丁。約翰相信,自己這麼做是有客觀意義的,如果自己在東征過程中去世,靈魂就能夠升上天堂,享受永恆的無上喜悅。

如果這時候跟他說,靈魂和天堂都只是人類編出來的故事,肯定會把他嚇壞。約翰一心相信,如果他抵達聖地,卻被一個長著大鬍子的穆斯林戰士,一斧頭劈在他頭上,他當然會痛苦萬分,兩耳嗡嗡、兩腿一軟、視野一黑——然後就會突然發現,自己由一片明亮的光芒籠罩,聽到天使的歌聲、悠揚的豎琴絃音,看到發著光、有著翅膀的天使,召喚他通過一道雄偉的金色大門。

約翰對這一切的信念之所以這麼強,是因為有一張細細密密又極度強大的意義之網,包覆著他。他最早的記憶,就是亨利爺爺有一把生鏽的劍,掛在古堡的主廳。當他還在蹣跚學步,就已經聽過亨利爺爺在第二次十字軍東征戰死的故事,說爺爺現在已經在天堂休息,有天使作伴,一直關照著約翰和他的家人。吟遊詩人來訪城堡時,常常吟唱著十字軍在聖地英勇作戰的歌謠。

約翰上教堂的時候,很愛看彩繪玻璃窗,其中一扇正是布永的戈德弗里(Godfrey of Bouillon,第一次十字軍東征的領導者)拿長槍刺穿一個面容邪惡的穆斯林,另一扇則是罪人的靈魂在地獄裡燃燒。約翰也會認真聆聽當地神父的講道,那是他認識最有學問的人。幾乎每個禮拜天,神父都會搭配各種精心設計的比喻和令人莞爾的笑話,講述著世上只有天主教是唯一的救贖,羅馬教皇是我們神聖的父,我們必須聽從他的指示。如果我們殺人或偷竊,上帝會叫我們下地獄;但如果我們殺的是異教徒穆斯林,上帝會歡迎我們上天堂。

在約翰剛滿十八歲的一天,一位騎士很狼狽的騎馬來到城堡大門,語帶哽咽的大喊:十字軍在哈丁被薩拉丁擊敗了!耶路撒冷淪陷了!
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