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橫空出世的人:黑馬

絕沒有人會預見麥考蜜珂(Jennie McCormick)的橫空出世。

二○○五年,在紐西蘭的奧克蘭,麥考蜜珂靠農場灣天文站的十吋反射望遠鏡,發現了遠在一萬五千光年之外的某個太陽系未知行星。幾年後,她又有另一個不凡成就,那就是發現了一顆她命名為「紐西蘭」的小行星。麥考蜜珂與人合寫了二十多篇學術論文,發表在聲名崇隆的《科學》等期刊,連參演影集《星艦迷航記:銀河飛龍》的女演員葛絲.梅菲頓都在科幻小說展上找她簽名。不過麥考蜜珂最驚人的成就大概是:她這位國際知名的天文學家,連張大學文憑都沒有。

事實上,她連高中都沒畢業。

麥考蜜珂在河畔城市旺加努伊由她的單親媽媽一手帶大。她說:「我從來就不適應學校生活。當年我還是個被荷爾蒙困擾的女孩,不喜歡自己的長相、不喜歡自己的鞋子,既任性又缺乏父母的開導,一心只想逃出學校。」

她十五歲輟學後,就在馬廄做清潔工作。不久後,母親離開了她。為了自力更生,麥考蜜珂報考高中同等學力測驗,卻沒有通過。二十一歲時,她成了單親媽媽,在炸雞速食連鎖店工作養活兒子,未來看起來沒什麼希望。

然後轉捩點出現了。

在麥考蜜珂二十五歲前後的一個晚上,她拜訪住在死火山口旁的親戚。其中一個親戚把望遠鏡塞給她,叫她欣賞一下銀河,還說那是只有偏僻地方才看得到的景象。麥考蜜珂告訴我們:「現在我還能看見當時的我躺在溼答答的草地上,用望遠鏡看著天空,只感覺:哇塞!我的天啊!那些星星真是太正點了。我看得目不轉睛!原本我對星星一無所知,後來卻開始好想深入了解。」

她一股勁地努力充實自己的天文知識。雖然她不太懂科學,教育資源也不多,但很有耐心地精進自己的觀測功力,望遠鏡愈換愈大。一九九九年,經過十一年的獨自摸索與研究,她利用別人不要的設備,加上生鏽的器材,在陽臺拼湊出一個觀測站,取名為「農場灣天文站」。五年後,麥考蜜珂採取一種運用「重力透鏡效應」的複雜觀測技巧,靠分析周邊星體的引力影響以觀測遠處天體,看見一個質量為木星三倍的系外行星,成為二百多年來第一位發現新行星的業餘人士,前一個是在一七八一年發現天王星的赫歇爾(William Herschel)。
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