療癒圖文展
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腹腦與心理疾病關係密切
腹腦和大腦間的連繫非常密切,而且互相影響。美國有句成語說:「Butterflies in my stomach」,緊張得好像有蝴蝶在肚子裡飛。當我們緊張的時候,交感神經興奮,使得腸道活動降低,消化液分泌量減少,排便不順。如果長期處於緊張狀態,各種腸道毛病都會浮現出來,最明顯的例子就是腸燥症。一緊張,蝴蝶就在肚子亂飛,就肚子痛想跑廁所。腸燥症不會傳染,不會致命,但卻帶來無限困擾,嚴重時,可能連家門都出不了。

幼年期心理壓力對腸道機能的影響特別明顯,甚至影響到腸道的正常發育,高達七成的慢性腸胃症患者,在孩童時期,曾經經歷過親人生離死別等深刻的傷痛。或許,傷痛不應該用「刻骨銘心」來形容,反而應該說是「刻腸銘心」會更貼切。

拿兒童自閉症為例,早在六○年代就已經注意到自閉症兒童的腸道問題,幾十年來,自閉症與腸道健康的研究,如雨後春筍,二○○九年,美國的萊維特教授(Levitt)發現有一個特殊基因同時影響自閉症發病與腸道機能,這篇發表在美國小兒科期刊上的論文,將所有的論爭畫下句點。

現在,我們知道絕大多數自閉症兒童,都有明顯腸道發炎現象,他們的腸道壞菌與正常兒童大不相同。有一位叫麥克布萊德(Campbell-McBride)的神經學專家,因此讓自己久治不癒的自閉症小孩服用益生菌,腸道調理好了,自閉症竟然也不藥而癒。再過不了幾年,也許「治療自閉症,先由腸道著手」就會成為定論。自閉症專用的腸道保健產品也許可以幫助許多病童,造福許多家庭。

憂鬱症被世界衛生組織(WHO)列為二十一世紀三大疾病,我在上課或演講時,經常指著台下聽眾說:「在座諸位,有百分之五到百分之十現在患有憂鬱症,有百分之二十到三十在一生中將有一段期間罹患憂鬱症」。

提到憂鬱症,一定會想到血清素(serotonin),它常被稱為大腦中的幸福分子,與情緒調節有關,血清素分泌量不夠或作用不良都會造成憂鬱症。
血清素主要是由腹腦所分泌,它作用在腸道,促進腸道蠕動,也作用在大腦,調節情緒、睡眠、食慾,與學習記憶也有關係。當你血液中的血清素濃度太低時,你會感到心情低落,蝴蝶開始在肚子裡飛;當你服用抗憂鬱藥,例如百憂解(Prozac),也許心情會開朗些,肚子也舒服許多,因為百憂解會提高血液中血清素的濃度,也就是說,抗憂鬱藥不是作用在大腦,其實是作用在腸道。

腹腦與大腦關係密切,同樣的,腸道與心理互相影響。治療自閉症、躁鬱症、強迫症、精神分裂症……等精神疾病時,如果能兼顧病患的腸道,治療效果就會大大的提升。
腹腦所分泌的血清素影響層面還不只如此,血清素不夠,會加強你的侵略性,大腸燥激症就是因為大腸局部血清素濃度太高。最近甚至發現血清素會抑制骨骼形成,所以吃太多抗憂鬱藥,可能會讓你容易骨質疏鬆。

有趣的腸道荷爾蒙,還不只血清素,像縮膽囊素(CCK)會降低血糖,讓你昏昏欲睡;用餐後腸道會分泌一群飽食荷爾蒙,抑制大腦的食慾;飢餓素 (ghrelin)是最新發現由胃部分泌的一種會刺激食慾的荷爾蒙,它可用於促進癌症病患的食慾。不過長期熬夜的人請注意,睡眠不足會促進飢餓素分泌,食慾越旺盛,會越吃越多,很快就變胖。

耶魯大學的團隊最近發現飢餓素可以促進記憶,幫助學習,而且他們建議,最好在肚子餓的時候讀書。在第四章中,我還會談更多有關腸道荷爾蒙的有趣研究。

腸道的味覺比舌頭靈敏
大腦會感知,會接受訊息,並且做出反應,我們的腹腦同樣也有很強的監控系統,腸道內壁佈滿了各種感測器,能夠精確的偵測腸道中成千上萬的化學物質。有趣的是,最近發現腸道和舌頭一樣,有許多味蕾細胞,可以分辨甜味、苦味、甘味……等味道。吃到好吃的食物,舌頭味蕾會告訴大腦「好吃!」。當你的腸道味蕾偵測到某些喜歡的「味道」時,會在你「不知不覺」中不必經過大腦,就可以刺激你的食慾,讓你感到愉快,甚至調整你的胰島素分泌。所謂「媽媽的味道」很可能就是刻印在腹腦。

不僅如此,著名的科學期刊《臨床研究》,在二○○八年刊登了一篇美國加州大學奧斯本教授(Osborne)的精彩研究。他們發現,當我們吃進了有毒物質,小腸偵測到毒素的「苦味」時,會立刻做出保護反應,迅速下指令減緩腸胃蠕動及消化液之分泌,讓食物在胃部停久一些,增加被嘔吐排出的機會;最奇妙的是,小腸同時會立刻分泌出「飽食荷爾蒙」,讓你不想再繼續吃東西,防止你吃進更多的毒素。

如何?有趣吧!腸道確實就像麥克傑森教授所形容的一樣:會感覺、會思考、會學習、會記憶、會表達情緒,而且懂得自我防衛。
我們中國人早就知道腸道/腹腦與大腦中間的密切關係。《東醫寶鑑》中說:「腦為上丹田,藏神之府,心為中丹田,藏氣之府,臍下三寸為下丹田,藏精之府」。由下而上,「精實則氣充,氣充則神旺」,「精虛則氣竭,氣竭則神逝」。各位,關愛腸道、照顧腸道,腸道如果健康,自然精實、氣充,而且神旺,百病不侵。
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