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聽力障礙的潛在市場

剛才描述的是真實存在的部門,也就是製造、開醫囑與驗配助聽器的事業。如果以協助有需要的民眾取得助聽器的標準來看,這個部門表現得相當不理想。研究人員指出,55歲至74歲能受益於助聽器的成人,80%沒有助聽器。就算有,許多人根本不戴。如果你曾擔心過老人家,試圖勸他們取得聽力的協助(誰不曾有過這種經驗?),你一定很熟悉這一塊的健康照護市場生態有多不便。

首先,助聽器價格不菲。《紐約時報》(New York Times)2017年的報導指出,光一耳的助聽器,價格就介於1,500至2,000美元以上,而美國的聯邦醫療保險(Medicare)不補助助聽器。美國聽損協會(Hearing Loss Association of America)的執行董事凱莉(Barbara Kelley)表示,「我們每天接到的電話,民眾最常抱怨就是『我需要協助,我負擔不起助聽器。』」

然而,錢不是唯一的問題。美國的傳統助聽器事業由「食品藥物管理局」(FDA)管理,而現任者又牢牢把控著技術。聽力師、遊說聯盟,以及屈指可數的幾家製造助聽器的公司(一共6家,很快就會變5家),嚴重限制了聽力患者擁有的選項。現有的助聽器公司堅稱,對所有的患者來講,「黃金標準」才是最好的。如同某位觀察家所言,意思就是說你一定得過五關斬六將,接受一連串的診斷評估後,才能購買助聽器,包括耳鏡與骨導測試、噪音辨識語音測試、真耳測試/語音地圖(real-ear measurement/speech mapping)、聽力復健,以及實地選配助聽器。許多人就算有辦法走完這套流程,他們也感到有夠麻煩。

最後還有社會汙名的問題。民眾不喜歡戴助聽器的原因是擔心「顯老」。儘管證據強烈顯示他們需要聽力協助,要承認這種事很難。傳統型的助聽器通常外型醜陋突兀,有的甚至很吵,反正跟酷沾不上邊就對了。
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