兒童暑期閱讀
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讓紅蘿蔔、芒果和木瓜呈現橘黃色的β-胡蘿蔔素,就是抗氧化劑,它的抗癌能力也一直受到大力的推銷。不過,芬蘭的一項臨床試驗卻發現,服用β-胡蘿蔔素補充劑,反而會提高吸菸者罹患肺癌的機率。在美國,一項類似的臨床試驗也因為發現β-胡蘿蔔素會增加罹癌風險,而提早結束。帕斯卡也說過:「違反適度極限,是會使人發怒的」,看來挑戰細胞的適度極限,也是會把細胞惹毛的。
 
現在的超市裡,食物的包裝標示之詳細,可說前所未見,其中不乏以植物性化合物為號召,來招攬客人的。這些化合物是植物中的天然物質,號稱有助於排出致癌物質、進行DNA修復,並防止細胞有任何不安分的行為。番茄紅素、槲皮素、白藜蘆醇、水飛薊素、蘿蔔硫素、吲哚-3-甲醇,這些化合物接續引領流行。
 
在實驗室的培養皿裡,這些物質或許可以干擾癌變過程中的某一個環節,但是大量攝取是不是真能預防癌症,還有待商榷。除非是嚴重的營養失調,否則沒有什麼道理相信,細胞異常是因為缺乏某種營養素造成的。你可以吞食綜合維他命來賭它有效益,但一樣沒有強力證據能證明。如果說生命真那麼脆弱,我們也不可能還在這裡討論該吃什麼了。
 
科學上對於分子間的作用,所知仍然很有限,或許水果與蔬菜含的物質具有某種加乘的好處,至於是基於什麼樣的基礎,還有待我們去發現。整個1990年代,不時有某種天然食物具有何等神奇抗癌力的新聞出現。美國國家癌症研究院也在這時候開始提倡「每日五蔬果」,宣稱只要每天吃這麼多份蔬果,癌症就會遠離。
 
但是這個證據的取得方式,用的多是病例對照研究法,研究人員把研究對象分為罹癌的病例組和沒有罹癌的對照組,請他們回想過去的飲食習慣。以這種方式進行流行病學研究,很容易有誤導的情況。癌症病人為了解釋所處的困境,通常會把自己對飲食的忽略加以放大,反觀沒有生病的參與者,往往高估自己的蔬菜和水果攝取量。癌症的形成可能是數十年的結果,參與者要有過人的記憶力才行。再加上那些自願參與健康對照組的人,很可能原本就比較注重健康,除了在吃的方面重視營養外,也可能比較勤於運動、比較不抽菸、少喝酒,這麼一來,調查結果的偏差又更大了。
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