讀書日
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除此之外,南希還有幾個危險因子。她四十三歲了,而且我們沒有小孩。雖然這個論點還有爭議,但是理論上,懷孕次數愈少的婦女,月經來潮次數就愈多,在每一次月經週期裡,動情素(estrogen,雌激素)的突然升高會刺激子宮內膜和乳腺細胞開始增生,複製它們的DNA,為可能發生的懷孕和哺育工作做好準備。每一次的月經週期都是一場賭注,萬一DNA的複製有了閃失,就有可能導致腫瘤發生。動情素跟石棉、苯、γ射線、芥子氣一樣,都在美國國家毒物學計畫(NTP)的已知人類致癌因子,榜上有名。
 
現代女性初經來潮的時間,要比過去提早許多,乳癌的罹患風險很可能因此提高。有科學家把矛頭指向雙酚A,這是塑膠瓶的化學成分,有模仿動情素的能力,但是更廣為接受的解釋則是營養過剩。在食物不短缺的情形下,女孩的發育普遍提早,體脂肪也較多,這些現象都對身體透露出排卵時機成熟的訊息。過去一個世紀以來,西方國家的女孩月經初潮的年齡,已經從十七歲提早到了十二歲。在這同時,女性懷孕和哺乳的時段卻比過去來得短。哺乳同樣也可抑制動情素的分泌。這種情況下,十多歲的女孩經歷的月經次數,搞不好都比她祖母一輩子還多。
 
身為女性的風險還不只這樣。在更年期或是懷孕期間接受的荷爾蒙治療,也與某些癌症的發生有關。而肥胖(特別是年紀大時的肥胖)還會增加動情素的分泌,提高癌症的罹患風險。但是這些影響並不這麼單純直接。很奇怪,過多的體脂肪事實上可以降低女性在停經前的乳癌罹患機率。口服避孕藥或許會稍微提高乳癌罹患機率,但同時也可以降低卵巢癌和子宮內膜癌的發生機率。
 
南希沒有使用口服避孕藥,更和肥胖沾不上邊,但是她對另一個因子稍微擔心,那就是我們喜歡在用餐時喝點葡萄酒。酒精可能會影響荷爾蒙分泌,除此之外,它還會透過截然不同的機制,來增加消化道癌症的罹患風險——酒精會殺死食道的上皮細胞(epithelial cell),而遞補新上皮細胞的過程又是一連串的DNA複製,增加了發生失誤的機會。另外也有證據指出酒精會導致肝癌。不過,造成肝癌最明確的風險還是來自肝炎病毒,以及長期食用含有黃麴毒素的食物。黃麴毒素是真菌類製造的毒素,常見於花生、大豆等。
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